Special: Skyrim VR – Tenzij je de afgelopen jaren onder een steen hebt geleefd (of als je pas recentelijk geïnteresseerd bent geraakt in gamen), staat Skyrim synoniem voor één van de meest epische RPG’s ooit. Honderden uren vermaak in een fantasiewereld die in de loop der jaren alleen maar beter is geworden. De game is inmiddels alweer zes jaar oud, maar dat weerhoudt Bethesda er niet van om van tijd tot tijd een nieuwe versie uit te brengen. Vorig jaar was daar de Special Edition met mooiere graphics, alle DLC inbegrepen en zelfs mod-support voor de PS4 (hetzij in gecensureerde vorm). Net toen we dachten dat Skyrim nu toch echt wel klaar was, kwam de aankondiging van Bethesda dat Skyrim klaargestoomd werd voor PlayStation VR. Gewapend met de VR-headset en motion controllers zijn we opnieuw de wereld van Skyrim ingestapt en hieronder lezen jullie hoe ons dat is bevallen.

Skyrim 101

Waarom is Skyrim één van die spellen die maar remakes blijft krijgen? Skyrim is een game in de The Elder Scrolls serie, een serie die naam en faam heeft gemaakt door de aandacht voor detail en de rijke geschiedenis. Ieder karakter, iedere plaats en ieder voorwerp heeft een achtergrond die je informatie geeft over de wereld. Als je wilt verdwalen in achtergrondinformatie en geschiedenislessen, dan is er geen betere plek dan in Skyrim. De game blinkt uit in grootte van de spelwereld en het waanzinnige aantal activiteiten waaraan je deel kan nemen. Naast de hoofdverhaallijn zijn er ontelbare subplotten die je kan onderzoeken, of niet. Bedenk iets en de kans is groot dat Skyrim je de mogelijkheid biedt om je wens te vervullen. De vrijheid die je hebt, is adembenemend, zelfs zes jaar na de oorspronkelijke release, en dat spreekt boekdelen over de wereld.

Skyrim probeert nu ook in het virtual reality domein potten te breken, want er is geen enkele VR-game die dermate veel speelplezier belooft. Resident Evil VII was één van de eerste ‘grote’ games die van begin tot einde speelbaar was in VR, maar jammer genoeg kwam daar na een uurtje of 15 ook een einde aan. Skyrim belooft een veelvoud van dat aantal uren. Maar omdat de huidige generatie consoles nog niet krachtig genoeg is om ultra-realistische graphics voor te schotelen in VR, is het begrijpelijk waarom juist voor een zes jaar oude game is gekozen om de transitie naar VR te maken.

Skyrim Re-Revisited

Voordat ik over de virtual reality versie begin, moet ik jullie eerlijk vertellen dat ik heel wat uurtjes door de jaren heen in de wereld van Skyrim heb vertoefd. De oorspronkelijke versie heb ik met veel plezier uitgespeeld op verschillende platformen. Ik heb de beschikbare uitbreidingen met veel plezier doorgeakkerd. De beste mods heb ik geprobeerd (explosive chickens FTW!). Vorig jaar heb ik zelfs in een gekke bui nogmaals de Special Edition gekocht voor de PS4 Pro om te kijken wat de verbeteringen precies waren. Waarom is dat belangrijk, hoor ik jullie denken? Nou, omdat het betreden van deze wereld voor de eerste keer iets magisch heeft, wat je in opvolgende speelsessies niet meer kan simuleren. Omdat het inmiddels zes jaar geleden is dat Skyrim uitkwam, zijn er ongetwijfeld mensen die de game nog nooit hebben gespeeld en daarom probeer ik Skyrim VR zoveel mogelijk te benaderen alsof het mijn eerste keer is. Met hooggespannen verwachtingen en twee gloeiende motion controllers in de handen, startte ik een nieuw avontuur in de game.

blank

Je begint je avontuur als gevangene die naar zijn eigen executie wordt vervoerd in een huifkar, samen met een drietal andere ongelukkigen. Terwijl ik vol verbazing mijn hoofd ronddraai terwijl de kar voorthobbelt, overvalt mij binnen 30 seconden een bekend gevoel. Nee, geen déjà vu erlebnis, omdat ik deze weg al minstens zes keer heb afgelegd in het verleden, maar het gevoel dat mijn hersenen het gevoel van beweging niet goed kunnen synchroniseren met mijn stilstaande lichaam: motion sickness. Niet iets waar ik in het verleden ooit last van heb gehad, met uitzondering van het matige Robinson: The Journey en het heerlijke EVE: Valkyrie – vooral omdat de snelheid in die laatste game soms iets te hoog lag voor mijn gevoel.

Na de huifkar-introductie ebt dit gevoel godzijdank vrijwel meteen weg en terwijl mijn digitale alter ego met haar hoofd op het hakblok wacht op een zekere dood, weet ik uit ervaring dat mijn avontuur hier pas begint. De aanval van de draak komt als geroepen en bevrijdt mijn avatar uit haar benarde positie. Mijn mond valt open van verbazing nu ik mijn vrijheid hervonden heb en ik weet het zeker: dit is dé definitieve versie van Skyrim. Grafisch is het nog steeds dat spel uit 2011, maar in virtual reality voelt het pas echt op zijn plek.

blank

Transporteren, Locomotion én Dualshock!

In eerdere previews werd er nogal wat kritiek geuit op de manier van voortbewegen. Zo zou bewegen enkel mogelijk zijn door middel van “teleporteren”: je richt met een cursor waar je naartoe wilt gaan en vervolgens word je geteleporteerd naar die locatie. Niet heel erg bevorderend voor het gevoel dat je ondergedompeld wordt in een virtuele wereld! Gelukkig is deze zorg ongegrond, want Skyrim heeft maar liefst drie besturingsmethodes. Teleporteren bestaat inderdaad nog steeds, maar is bedoeld voor personen die problemen ondervinden met VR. De meesten zullen echter kiezen uit één van de andere twee beschikbare methodes. Zo kun je gewoon je Dualshock controller gebruiken op de manier zoals die ook voor andere versies is bedacht. De andere manier is besturing door middel van de motion controllers, waarbij je gebruikmaakt van “locomotion”: je loopt door de wereld van Skyrim. Beide methodes werken prima, maar als je echt met je zwaard wilt zwaaien, dan maak je natuurlijk gebruik van de motion controllers.

Die laatste manier is verreweg de leukste manier om Skyrim VR te ervaren, omdat je daadwerkelijk je armen gebruikt. Aanvallen van schild en zwaard, het blokkeren van aanvallen, het gebruik van pijl en boog, het uitspreken van toverspreuken – het voelt zoals je zou verwachten. Daarnaast zijn alle mogelijke opties om je speelervaring in VR zo comfortabel mogelijk te maken (lees: het verminderen van motion sickness) aanwezig. De besturing is overigens zeker niet perfect maar dat heeft meer met de beperking van de hardware te maken dan met de game zelf. Bijvoorbeeld: als vijanden recht op je af komen en als je in alle haast probeert te ontkomen, dan tonen de motion controllers hun beperking, omdat er geen goede optie is om te strafen. De optie “Realistic Shield grip” is ook niet altijd handig, omdat de linker motion controller zowel bewegen als verdedigen bepaalt. Met als gevolg dat je soms zijdelings loopt terwijl je eigenlijk in een rechte lijn wil lopen met je schild omhoog. Verder is de besturing even wennen, maar Bethesda heeft er goed over nagedacht.

blank

De ultieme RPG geperfectioneerd?

Skyrim blijft een Bethesda game en dat betekent automatisch dat je ook met bugs te maken krijgt. En ondanks dat de meeste bugs en issues in de loop der jaren zijn opgelost, kom je ze ook hier soms nog wel eens tegen. Nieuwe bugs hebben vooral te maken met de implementatie van VR en zijn te linken aan het gebruik van de motion controllers. Het bekende motion controller euvel dat je virtuele handen ‘afdwalen’ steekt ook hier van tijd tot tijd de kop op. Ik heb gemerkt dat de beste manier om te spelen staand is met genoeg vrije ruimte om je heen om met je armen te kunnen bewegen. Op de bank zittend met een DualShock 4 controller werkt ook prima, maar neemt zoals reeds vermeld iets weg van de immersie. De menu’s zijn identiek aan de reguliere versie en in sommige gevallen snijdt het menu dwars door objecten of figuren heen als je ze oproept. Als je calibratie enigszins afwijkt, dan krijg je soms een menutekst in je gezicht geschoven en ook dat breekt de immersie.

En, als je je afvraagt of Skyrim VR ook zonder PlayStation VR te spelen is (als Special Edition), dan is het antwoord jammer genoeg ‘nee’. Zo zijn er nog wel een aantal bugs en puntjes van kritiek te verzinnen, maar in de conclusie komt het op het volgende neer: Skyrim VR is een baanbrekende titel voor PlayStation VR. Bethesda heeft om begrijpelijke redenen een oudere titel gekozen om de stap naar VR te maken, maar wat voor een titel. Ondanks dat ik Skyrim door en door ken, is de beleving in VR iets wat niet in woorden te vatten is. Zeker, het is niet perfect en er is nog genoeg ruimte voor verbetering, maar op dit moment is Skyrim VR (naast Resident Evil VII) wat mij betreft het summum van wat er in en met VR mogelijk is. Heb je PlayStation VR staan en heb je nog nooit Skyrim gespeeld? Dan ben ik stikjaloers op de ervaring die je gaat beleven. VR leeft en Skyrim VR is het levende bewijs.

blank